Lunar Electric Rover
再闯月球

发布时间:2019年08月14日

适逢人类陆登月球50周年,不如一起重温2010年TG试驾NASA月球车Lunar Electric Rover。

Words: Dan Read / Pictures: Anton Watts / Translation: Tony

距今十年之内,人类便会重返月球。为求事事周全,NASA已派遣多个侦察器和卫星搜寻最好的登陆地点,并埋首建造远征所需的火箭。与此同时,一群太空精英亦已准备就绪,只待太空总署宣佈谁是下一任月球登陆者,等待期间不忘排练日后向全人类发表的征空名句。这实在再好也没有了,但这班太空人登月之后该怎样展开探索呢?

https://youtu.be/IsNY0iCXcD0

全世界在2009年奥巴马的总统就职游行上,已经第一次见识过NASA新开发的廿一世纪月球车。当日跟着一群大肚子喇叭手碎步走的它,在总统面前表演了一手原地转圈便匆匆退场,转过背已被送返侯斯顿太空中心。在它搭乘火箭直奔月亮之前,我们胆粗粗向NASA提出试车的要求。未知是否突然患了痴呆症,太空总署竟然一口应承,我们遂跳上飞机直飞美国征空计划的心脏和指挥基地—约翰逊太空中心。

我们获准在侯斯顿中心的月球岩石场试车。.场地顾名思义是模仿月面环境而复制的..超现实场景,阿波罗计划的太空人..也是在这里接受驾驶训练的。

全称Lunar Electric Rover的新一代月球车,是「星座计划﹣Project Constellation」的构成部分,计划的目标之一是再一次将人类送往月球(男女皆可)。跟1970年代的阿波罗计划一样,星座计划也是关乎自然科学的任务。理由无他,试想你既然抢先俄国人在月球插旗霸山头,不是很应该做些更实际的跟进工作吗?基于同一理由,最后三次的阿波罗任务才会带备月球车,以便太空人跑到登陆地点数里外的地方捡拾岩石样本。

这些探月工作大大丰富了我们对月球的知识,而且证明了汽车在征空任务的价值。不过某位参与阿波罗十一号计划的工程师曾经这样形容早期的月球车:「不外乎可以摺叠的高球车。」这番说话不免有点失敬和不公,尽管这些古老机器骤看真的很像《玉面飞龙》MacGyver用香口胶包装纸和万字夹草草制成的作品。

新一代的月球车便先进得多了,而且今次的角色不再限于给太空人驳脚,反而更像万用的大拖头,有齐家居生活所需的一切设施。由于星座计划的最终目标是建立远征火星的前线基地,自然有必要在月球建造后勤中心和发射站。为了执行这些任务,新一代月球车不但拥有空气加压起居舱,舱内更有多张睡床、一个厕所和一个沐浴间,所携带的物资足以让太空人连续两个星期搜寻适当的扎根点,功能俨如一切不假外求的营车,而且这部太空营车可以装上犁扒和铲刀,为日后的指挥中心平整地基。

试想你穿着牛记笠记,一边任由..月球车自动巡航,一边听着..Ziggy Stardust, 一边盯着地球..从地平线升起的奇景。


驾驶舱不见堆积如山的掣钮,已经值得一赞,何况有广阔视野让你看清月面的一起一伏。在浓雾深锁的公路有它护法,一定没有人够胆跟车太贴。

你不妨幻想那是一个矗立于月球表面的科幻月球镇,四周可见银白色的建筑物,太空人弹上弹落赶返工。在这里,你我会用饮筒吸啜无以名状的太空食物,闲时跟太空马骝掷飞碟。如果里察.布兰森打通了门路,你甚至可以搭维珍航空往返月球镇。
在LER的万用起居舱下面,是一副万能车架,NASA人员暱称之为「黄金战车—golden chariot」。它有十二个分为六组的车轮,每一组均有独立的转向和驱动系统,换句话说这是十二轮驱动加全轮转向的机器。每一对车轮还有独立的悬挂,即使一边车轮正在爬石,另一边落进土坑,太空人仍能如履平地,实际效果有点类似八只脚一高一低仍能保持身体平衡的蜘蛛,在崎岖不平的月球表面尤其称职。

由于内燃机无法在真空环境工作,LER当然靠电力驱动,八组电池一律藏身于车架的三文治夹层,一齐发力之下能够产生166kgm以上的扭力,力气之大就连Bugatti Veyron也得俯首称臣,否则怎能发挥推土机的威力?它的极速仅达21km/h,不过在扭力至上的大前提下实属情有可原,何况这个大力士充电一次便能全力奔跑96.5km,一次脚程就比得上歷代阿波罗月球车所跑过的距离总和。至于补充电力,太空人会在月球多处设立太阳能站头为备用电池预先充电,月球车只需驶往充电站更换另一组电池就可继续上路。
这辆月球车以及充电站所需的建材,均会由专用的无人火箭送进太空,阿波罗时代的月球车则必须驶在登月舱上,因为当时的经费并不容许NASA分批运送月球车和太空人。星座计划将会动用两枚全新研制的Ares战神级火箭,其中一枚专供太空人乘搭,另一枚只管携带物资和装备,两枚火箭在太空会合之后,着陆程序才会展开,概念极之简单,开支却非常惊人,难怪奥巴马总统仍然为预算烦恼不已,NASA则千方百计从国际太空站和穿梭机任务上榨出一点油水来支持星座计划,这就难怪他们只敢细细声谈及新一代月球车的造价:六千万美元。这个仅是约数,而且尚未包括开发经费(更遑论James May提及的运费)。

 

念着这个八位数字,我们轻手轻脚爬上侧舱门,第一次进入月球车的内部,并且获准在侯斯顿中心的月球岩石场试车。场地顾名思义是模仿月面环境而复制的超现实场景,陡峭的殒石撞击坑当然少不了,就是重力也比月球多了八成。信不信由你,原来阿波罗计划的太空人也是在这里接受驾驶训练的。

LER的内部分成两大区。先说起居舱,感觉恍如救伤车的后半截,几乎就要嗅到消毒水味,只是装修更为清简,又欠了一个唿天抢地的伤者。摺叠式睡床的质感满有硬胶味,而且不宜弓睡,事实上也只能站着睡。至于驾驶舱,气氛倒是光勐开扬,有此效果全赖那些状如Lancaster轰炸机鼻端的巨型玻璃。仪錶板基本上是一列显示屏,两张驾驶席旁边均有一根控制桿,所以太空人不管是左撇子还是右撇子,总有一个坐位适合他驾驶月球车。

就位之后,你会发觉自己远远落在前轴的前方,机器的大部分金属均落在背后。按动屏幕下面的一枚掣钮,LER便会衔接动力,只待你推动控制桿就可以开步跑。一推之下,波箱耦合时当下传来轻微抖动,LER随即挟着一阵嗡嗡声轻轻滑出。前后波的变换手续简单到无可再简单,控制桿推前或拉后就成。想转弯吗?将控制桿当作胡椒碾磨器扭呀扭便能如愿。如果要九十度直角打横行,手续亦十分简单,只要向左或右拉下控制桿,LER便会按照你指定的方向蟹行,在充电站泊车包你一手軚搞掂。
抓着力只有一句话:了不起。仗着强大扭力和牵引力,它在试车期间从未试过轮胎打滑,驾驶感觉亦跟一般汽车迥然不同。由于车轮在你的大后方,悬挂又好好平衡整个坐舱,你很难察觉脚低下发生甚么事,更遑论路面感。当你翻过殒石坑的边缘往下走,身体被安全带箍得紧又紧,我包保你会产生兜口兜面直插地面的错觉。不过你大可放心,因为LER的短小悬长和高人一等离地距总能避免你直撼岩石,全轮驱动系统则确保你在殒石坑的另一边一口气登上坡顶,过程不费吹灰之力。NASA人员也许未必相信,但他们真的打造了全世界最厉害的越野车。除非外星人自动现身示范一下他们的作品有几威,LER甚至可以号称全宇宙最厉害呢!

在新墨西哥沙漠进行的测试中,NASA试过让LER与两部军用Hummer过招。听工程师说,那两部军车只不过熬了几天便「甩头甩脚」,另一边厢的LER却毫髮无损。前任阿波罗太空人兼第一部月球车的驾驶员Harrison Schmitt亲身试过LER之后,亦不禁折服当场,尽管他刚刚写完个服字,便几乎被某位工程师手下的LER施展一记横行霸道压死当场。在同一次测试中,NASA还要求两名太空人在月球车上待了十四天,其间全靠DVD和立体声音乐解闷,事实上他们日后在月面也只能享受这类消遣。当然哩,开着LER的巡航控制系统四处兜风也是挺不错的娱乐。

试想你穿着牛记笠记,一边任由月球车自动巡航,一边听着喇叭狂轰Ziggy Stardust,或者让Brian Eno的Apollo原声音乐充斥整个车厢,一边盯着地球从地平线升起的奇景……做人做到咁,你重想点?

当我们飞快穿越火山岩之间的灰色乱石区,更加觉得难以想像月面行车实际上是怎样的一回事。有此经验的人,世上只有六个,当中又以阿波罗十六号的Charlie Duke和John Young最深明此道。据他们回报,1972年的月球车在六分之一地球重力之下灵活如飞。将月球赛车的控制权交给John Young之前,Duke便已经大赞「这真是好玩透顶」。为了执行是次任务指定的操控测试工作,Young当下亦不敢怠慢,一记地板油就令月球车从殒石坑飞跃而出。「哗!两轮离地呀!」Duke随即向侯斯顿大叫:「四个车轮捲起的沙石成丈高,一转弯就是打横飘。哗!唔到你唔信,连Indy赛车手都没呢招出卖呀!」

跟随阿波罗十五号Falcon登山舱降落月面的第一辆月球车可没有那么顺利。由于前轮转向系统锁梗了,太空人唯有单靠后轮转向一拐一拐地走,而且每一拐就是一次太空powerslide。这些旧式月球车一律使钢线辘,因为充气轮胎太沉重,不过飘移起来仍然不失灵活,抓着力亦相当强,而且不用担心爆胎。至于新一代月球车,NASA则考虑使用米芝莲的tweel,那是一种车轮和轮胎近乎一体化,利用弹性轮辐代替胎壁和支撑车轮外环的崭新制品。跟旧式月球车的钢线辘一样,这种新车轮也没有爆胎之虞,太空人自然毋须中途停车换胎。

一旦需要离开车舱,譬如要收集岩石样本和留下几个廿一世纪的月面脚印,太空人必须取道车尾的安全舱。打开安全舱的门,太空人便可以滑进那些挂在车尾外边、貌似人体模型的太空衣。穿戴完毕,关上舱门,待安全舱重新密封之后,太空衣的固定勾便会松开,太空人也就徐徐飘降地面,一边进行月面漫步,一边为月面基地选址。如果没有月球车,太空人可以做的顶多就是在登月舱附近弹来弹去玩泥沙。

政客、环保斗士和末日先知也许振振有词宣告地球上的汽车文明势必纷崩瓦解,不过在外太空却是另一回事。月球车已成为许多人眼中的救星,它将会带领太空人走进从未有人踏足的大地,进一步拉近人类和火星的距离,以真正石破天惊的方法奠定未来人类的歷史。

Lunar Electric Rover规格
造价:大约六千万美元,未连运费
引擎:12副电动马达
马力:36bhp
扭力:166kgm以上
极速:21km/h
驱动系统:十二驱,多重自动波箱,备有高低速模式。
悬挂系统:全独立控制臂,26吋行程,自动平衡车身。
车厢:空气加压密封车舱,附设两套加压太空衣进行月面漫步。

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